小火箭将创欧洲航天新纪录:都是马斯克逼的

由于天气原因多次推迟的欧洲“织女星”火箭VV16任务,北京时间6月29日再次推迟,下一个窗口时间尚未宣布。

在法属圭亚那航空航天港执行的这次发射备受瞩目,将成为2019年7月11日织女星火箭发射失败后的首次复飞。作为一次概念验证飞行,任务的主要目的是演示和验证小卫星拼单发射服务。这枚“织女星”,通过被称为“小型航天器任务服务”(SSMS)的部署器搭载了53颗小卫星。其中7颗卫星的轨道为515公里高度、97.45度倾角的太阳同步轨道,其它46颗立方星将被部署在530公里高度、97.51度倾角的太阳同步轨道。

这项新的服务旨在为微小卫星用户提供更容易、更方便的发射机会。根据欧盟的地平线)计划,本次任务的发射费用部分由欧盟资助。8个欧洲国家的21位客户共享了此次发射。

织女星火箭的近地轨道最大运力为1.963吨,发射费用约为3700万美元,此前已发射15次,成功14次。

“织女星”火箭此前的主要任务,是发射欧空局或欧洲各国政府、军方的科研卫星与军事卫星,而此次发射的是来自欧洲21位客户的53个卫星载荷,总重756kg。这一数量将打破欧洲单枚火箭“一箭多星”的纪录。2017年,印度PSLV火箭将104颗卫星送入轨道,这是“世界纪录”。美国一次发射卫星的最大数量则是由猎鹰9号创造,一箭60颗星链卫星。

发射对欧洲航天、对意大利航天意义重大,因为这意味着欧洲小型火箭优秀代表(也是目前唯一一型)的“织女星”开始转型:从政府任务转为商业任务,从发射单颗或少量小卫星转为发射大量微纳卫星。这种转变一方面来自欧洲火箭技术升级的总体趋势,另一方面是迫于SpaceX公司低成本、高适应性的发射能力所带来的市场竞争压力。

搭载发射53颗卫星的共同特点、也是与以往任务最大的区别在于,它们都来自商业公司——或在轨部署商业星座,或进行商业星座的初期验证。因此,这次发射基本上可以看作是无主星发射,相对最大的卫星是三颗百公斤级的Athena、ION CubeSat Carrier和ESAIL卫星,其他卫星均在百公斤以下。其中还有很多星是猎鹰9火箭也发射过的。

欧洲目前的主力火箭为两型,一是阿里安系列大中型火箭,二是“织女星”小型火箭,二者都由阿里安集团负责开拓国际市场、组织发射和实施技术升级。另外,阿里安集团还负责俄罗斯联盟号火箭的以上工作。

从技术来源上来看,“织女星”可以说是一款意大利火箭,研制、设计、组装该火箭的AVIO集团主要是由意大利的企业合资建立,法国方面也有一定的企业资本在其中。这类似于阿里安火箭基本上可以被看成是法国的火箭,其中有一些其他国家的技术与部组件支持。

AVIO集团总部位于意大利罗马,在意大利证券交易所上市,但规模并不大,2019年底总人数仅有935人,年收入3.687亿欧元。目前AVIO集团也只有“织女星”这一个系列的火箭产品,采购方比较单一,主要是意大利航天局、欧空局等。2012年首发至今,一共完成15次发射。上一次发射在2019年,那次任务失败导致的3.69亿欧元保险赔付,吓得瑞士再保险集团直接退出航天保险业。

总体来说,“织女星”火箭还是非常可靠的,箭上相关液体和固体动力组件还用于以往的阿里安5火箭以及欧洲目前重点研发的阿里安6火箭。“织女星”火箭自身也在进化中,未来改进型的Vega C、Vega E和Vega C轻型普遍面向近极地轨道之外的卫星和非政府任务的微小卫星,更加重视低成本和多任务适应性。欧洲火箭并不甘于自产自销——大中型火箭方面,欧空局指望新研中的阿里安6火箭与SpaceX公司的猎鹰9正面竞争;小火箭方面,就依靠“织女星”与猎鹰9的微小卫星任务比一比了。猎鹰9强大可以包揽全球大、中、小型以及微纳卫星几乎所有地球轨道的发射任务,逼得欧洲的这两型主打火箭系列双管齐下、共同发力争夺市场。毕竟,无论政府卫星、机构科研卫星还是商业卫星,猎鹰9不存在能力与政策的障碍;如果欧洲火箭的动作慢了,不排除猎鹰9独占欧洲发射市场的可能性。

随着SpaceX公司猎鹰9火箭、猎鹰重型火箭、“星舰”火箭的颠覆式发展,全球各国运载火箭都在急切转型,此次“织女星”的小卫星拼单任务就是一次应对之举。火箭企业能有一次与猎鹰9的正面交锋,实属难得。高空风屡屡导致发射推迟,“织女星”小火箭能否顺利完成历史性的突破并逐步挑起欧洲商业发射的大梁,拭目以待。

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